Signification

Ne pas avoir d’argent, ne rien posséder, être très pauvre

Origine de l’expression « être sans sou ni maille »

Afin de mieux comprendre les origines de cette expression française, à la fois obsolète et désuète, qui remonte à la fin du XVIIème siècle, il faudrait commencer par définir les termes qui la composent, selon le dictionnaire de l’époque.

Le sou représentait à l’époque le vingtième du franc et la maille sous le régime des capétiens  de 987 à 1792, la plus petite unité monétaire possible, à savoir la moitié d’un denier. A ce titre être sans sou ni maille, c’est n’avoir aucune pièce, même celle de très petite valeur.

Exemple d’utilisation

Pour un noble du XVème siècle, c’était déjà la mort que de jouer le rôle d’un bourgeois sans sou ni maille, et de renoncer aux privilèges du rang. (H. de Balzac)

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